Dudas sobre el crecimiento de la densidad de área en los discos duros

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Aunque los fabricantes de discos duros magnéticos han ido aumentando la capacidad total de sus unidades, en la mayoría de los casos se debe a que estos montan más discos rígidos. En los últimos tiempos se han desarrollado tecnologías para aumentar la densidad de área en los soportes magnéticos, pero los expertos comienzan a preguntarse si la evolución hacia una mayor densidad se está estancando.

En los últimos años la industria de almacenamiento magnético ha ido lanzando discos duros de más capacidad, pero este progreso no se basa tanto en el incremento de la densidad de área como en añadir más platos a los HDD. Mientras tanto, los fabricantes de chips de memoria NAND y similares están realizando importantes avances para incrementar la capacidad de sus productos, aunque por el momento están lejos de lograr la capacidad total de los HDD nearline, por lo que se centran en otros usos enfocados al rendimiento y la mejora de sistemas heredados.

En un reciente artículo escrito por Tom Gardner, miembro del Comité de Historia de IEEE Silicon Valley, el experto comenta que tradicionalmente los fabricantes se enorgullecían de anunciar que habína logrado aumentar la densidad de área para proporcionar más capacidad en discos de similares características físicas, pero durante mucho tiempo los avances en este sentido han provenido de investigadores académicos, y no tanto de la propia industria. Hasta el punto de que fabricantes como Toshiba ni siquiera publican datos sobre densidad de área, y muchas veces este tipo de información solo se puede ver en manuales OEM.

Según comenta, los datos sobre densidades de área más elevados que están disponibles actualmente para los clientes son los de la unidad Seagate Exos X20 de 20Tb, que muestran un promedio de 1.146 Gb por pulgada cuadrada (Gbpsi), y de la unidad Western Digital 2021 Ultrastar DC HC560 de 10 Tb, con un máximo de 1.131 Gbpsi. Por su parte, Seagate admite que estos discos tienen 10 platos, mientras que WD no ha publicado estos datos.

Además, Gardner comenta que Seagate habla de densidad de área promedio, cuando la industria tradicionalmente publicada este dato calculado en base a las pistas por pulgada multiplicadas por los bits por pulgada en la zona más densa, lo que daba una cifra máxima, como sí hace WD. Explica que actualmente los tamaños de zona y las densidades de área dentro de cada una se optimizan en la producción. Por ello, es probable que la densidad de área más elevada en cualquier unidad no sea la más alta que pueda alcanzar la unidad más optimizada con su tecnología de grabación y su soporte magnético.

Teniendo en cuenta que los fabricantes han dejado de presumir de este parámetro, y que las cifras más elevadas datan de hace varios años, Gardner se pregunta si se estará produciendo un estancamiento en el aumento de la densidad de área en la industria de almacenamiento. Afirma que el avance más significativo se produjo en 2015, y ahora, a pesar de que se están empleando tecnologías como SMR, HAMR y similares, los fabricantes no parecen estar logrando aumentar significativamente la densidad de área de sus discos HDD.

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