Preparan un centro de datos que aprovecha el frío de las instalaciones de gas natural

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Varias compañías a instituciones de Singapur se han aliado para insuflar nuevas fuerzas a un proyecto que pretende construir un centro de datos en una instalación de gas natural licuado de petróleo. La idea es redirigir el excedente de agua fría que se utiliza para la regasificación en este tipo de plantas, aprovechándolo para alimentar los sistemas de refrigeración de los equipos.

Constantemente surgen nuevas ideas para asociar los centros de datos a otras industrias, buscando formas de reducir el consumo eléctrico y de aprovechar los excedentes de unas instalaciones en beneficio de otras, especialmente cuando se trata de calor o frío. En los últimos años se han lanzado muchas propuestas cuyo objetivo es aprovechar al máximo recursos tan escasos como el agua, y ahora una de ellas está comenzando a tomar forma. Gracias a la asociación de la Universidad de Singapur, el Centro Nacional de Supercomputación de Singapur (NSCC), la empresa Singapore LNG Corporation y la consultora estatal Surbana Jurong, se ha dado el pistoletazo de salida a un proyecto innovador, que pretende instalar un centro de datos de alto rendimiento en una planta de gas natural licuado (GNL).

Estas instalaciones reciben el gas licuado previamente en el lugar de extracción, donde lo han enfriado a -160° C. posteriormente lo regasifican calentándolo mediante un intercambiador de calor que emplea agua de mar, que se enfría y después se deshecha. Pero lo que supone un desperdicio para unos es un tesoro para otros, y este es el caso de los centros de datos, que pueden reutilizar esta agua ya enfriada para la refrigeración de las instalaciones, especialmente para mantener un supercomputador, donde la temperatura es un factor decisivo para el buen funcionamiento de los equipos.

Esta idea ha motivado la alianza de estas organizaciones, que van a colaborar en la creación de un sistema de “centro de datos modular verde”, comenzando por una primera prueba en las instalaciones de Singapore LNG Corporation en la isla Jurong. Según han anunciado en su comunicado, esperan que la instalación tenga una capacidad de computación de teraflops, y se están planteando varias alternativas para que el suministro energético también sea lo más ecológico posible. En principio, están planteándose utilizar energía solar renovable y sistemas de energía de respaldo basados en pilas de combustible de hidrógeno, pero no es algo definitivo.

Como ha explicado Tan Tin Wee, profesor asociado y director ejecutivo del NSCC, “SLNG produce una gran cantidad de energía fría que se descarga parcialmente como agua de mar enfriada. Tenemos la oportunidad de aprovechar este exceso de fuente de enfriamiento en lugar de usar más electricidad para ayudar a enfriar nuestra supercomputadora y centros de datos. Si tiene éxito, este prototipo demostrará el valor de la simbiosis industrial, donde los desechos de una industria se pueden convertir en el recurso de otra industria. Al combinar esto con energía renovable, como la energía solar de granjas fotovoltaicas, este novedoso concepto podría ser un modelo potencial para futuros centros de datos de supercomputadoras sostenibles y ecológicas en Singapur”.

Esto podría tener mucha más importancia de lo que parece, ya que actualmente el 95% de la electricidad que se consume en este país se produce a través del gas natural. Y, aunque el país está trabajando para expandir el uso de la energía solar, con un claro objetivo de multiplicar su uso por 7 para el año 2030, el gas seguirá siendo su principal fuente de energía durante bastante tiempo, y mientras tanto se pueden buscar enfoques que permitan minimizar el impacto general del uso de gas en la huella de carbono del país, buscando sinergias con otras industrias que puedan sacar el máximo partido a los procesos asociados a la extracción, el procesamiento y el uso de este combustible fósil.

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