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El mercado del silicio alcanzará máximos históricos en 2018

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Silicon Chips

Las obleas de silicio empleadas para la fabricación de memoria, procesadores y demás circuitos integrados han experimentado un auge en las ventas en los últimos dos años. Los expertos prevén que a finales de 2018 los envíos superarán a los registrados en 2017, y esperan que el crecimiento de este mercado continúe a buen ritmo hasta 2021.

El avance tecnológico que vivimos tiene mucho que ver con los semiconductores, que están evolucionando constantemente en áreas como la memoria no volátil y los procesadores. Estos chips se fabrican a partir de obleas de silicio, cuyo mercado ha cambiado mucho en los últimos años. Tras una larga temporada sobreoferta y precios bajos, en los dos últimos años el mercado ha vivido un auge considerable, impulsado por las nuevas tecnologías relacionadas con los ordenadores, la infraestructura TI para empresas y los dispositivos móviles y otras tecnologías de consumo de gran aceptación. Los expertos de la asociación SEMI esperan que 2018 se cierre con un máximo histórico en los envíos de obleas de silicio pulido y epitaxial, que alcanzarían 12.445 millones de pulgadas cuadradas, un 7,1% más que en 2017.

Además, como previsión para los próximos años, Clark Tseng, analista de SEMI, afirmó que: “A medida que continúan surgiendo nuevos proyectos de fábricas nuevas para la memoria y la fundición, se espera que los envíos de silicio sigan siendo sólidos para 2019 y hasta 2021”. Añadió que: “La demanda de silicio continuará creciendo a medida que aumente el contenido de los semiconductores en aplicaciones móviles, de computación de alto rendimiento, automotriz e Internet de las cosas”. En cifras, los pronósticos para los próximos años son de 13.090 millones de pulgadas cuadradas en 2019, 13.440 millones en 2020 y 13.779 millones en 2020.

En este mercado, los fabricantes de obleas mantienen un suministro restringido, y numerosos expertos opinan que, aunque algunos pretenden aumentar la producción en determinadas líneas de productos, las fábricas de semiconductores podrían comprar el doble de lo necesario para hacer frente a los nuevos pedidos de chips. Esto impulsaría puntualmente las ventas, pero precedería a una etapa de relajación mientras las fábricas consumen el stock acumulado. En este contexto, los precios de las obleas de silicio siguen aumentando en todos los formatos, una tendencia que se ha vivido desde 2016, y que los analistas esperan que continúe durante otros tres años. Según indican las cifras proporcionadas por SEMI, los precios de las obleas de 150, 200 y 300 mm han crecido, pero en 2017 las de 150 y 200 mm lo hicieron a un ritmo mayor que las de 300 mm, dedicadas especialmente a la fabricación de componentes basados en tecnologías de menos nanómetros.

Los tres principales fabricantes de obleas están conteniendo su oferta para no superar la demanda y mantener un mercado saludable para ellos y solo la firma taiwanesa GlobalWafers anunció que aumentaría la producción un 7% en 2018. Por su parte, los fabricantes chinos están siguiendo una estrategia más agresiva para responder a su mercado, pero todavía no se han iniciado oficialmente en la tecnología de 300 mm. Los expertos indican que durante el primer semestre de 2017 los márgenes de los fabricantes de obleas estuvieron en torno al 30% y se plantean si subirán aún más. Considerando que los contratos de suministro se firmaron hasta 2021, algunos hasta 2023, opinan que la contención de la oferta continuará durante un tiempo, impulsando los precios, al menos hasta 2020. Pero esto dependerá de cómo se comporte la demanda.

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